De droogste plek op aarde: Chili's Atacama-woestijn

De Atacama in het noorden van Chili is een 970 km lange woestijn die gemiddeld op 610 meter boven zeeniveau ligt en bekend staat als de droogste woestijn ter wereld.

De Atacama in het noorden van Chili is een 970 km lange woestijn die gemiddeld op 610 meter boven zeeniveau ligt en bekend staat als de droogste woestijn ter wereld. Er zijn plekken in deze woestijn waar nooit regen valt en waar zelfs geen leven voorkomt. Dit maakt de Atacama een unieke plek die bijna onaards aandoet.

Hoewel de Atacama vlakbij de Stille Oceaan ligt valt hier gemiddeld maar tussen de 0,1 en 0,2 milimeter regen per jaar. Dit komt mede doordat de Andes bergketen alle bewolking vanuit het oosten tegenhoudt en de bergen aan de kust alle wolken en stormen uit westelijke richting blokkeren.

Volgens wetenschappers vertoont de Atacama-woestijn ook veel overeenkomsten met Mars en daarom koos de NASA deze plek om Marslanders te testen.

Een hoogtepunt van de Atacama is de Maanvallei, of Valle de la Luna op z'n Spaans. Deze vallei staat bekend om zijn gekleurde rotsen die zijn ontstaan door erosie. Met name bij zonsopgang en zonsondergang levert dit een geweldig uitzicht op.

De hoogste warmwaterbronnen ter wereld liggen in 'El Tatio' op 4.200 meter tussen besneeuwde bergen. 's Ochtends spuiten hier diverse geisers warm water wel 20 meter de lucht in. 

Ondanks de droogte leven er toch verschillende diersoorten in de Atacama-woestijn, waaronder de vicuña, het kleinste lid van de lamafamilie en diverse soorten flamingo's.

Erg bijzonder zijn de meer dan 5.000 geogliefen in het noorden van de Atacama. Deze geometrische afbeeldingen in de bodem zijn soms wel 120 meter lang en te vergelijken met de Nazca-lijnen in Peru. De figuren liggen hier verspreid over een gebied van 150.000 vierkante kilometer.

Diverse rondreizen naar Chili doen de Atacama-woestijn aan, waarbij de stad San Pedro de Atacama als uitvalbasis wordt gebruikt.